Empresas intensivas en capital: ¿Cuáles son los pros y los contras para los inversores?

Desde la década de 1980, las corporaciones se han beneficiado de una creciente clase media mundial, un mejor acceso a mano de obra de bajo costo, mejores recursos de gestión de la cadena de suministro y soluciones de transporte relativamente baratas. Los gigantes predominantes en muchas industrias ahora se enfrentan a una competencia cada vez mayor por parte de los actores más grandes en los mercados emergentes. Además, las tecnologías disruptivas están creando nuevos mercados, remodelando los mercados existentes y amenazando a los líderes establecidos en algunas industrias globales.

Las industrias intensivas en capital se han visto particularmente afectadas por estos factores, con una necesidad incesante de ganancias de eficiencia que ejercen una fuerza descendente en los márgenes. Las inversiones en industrias intensivas en capital tienen ventajas y desventajas. Las principales ventajas giran en torno a las altas barreras de entrada, mientras que las desventajas generalmente están relacionadas con la madurez de los mercados y las consecuencias de la intensa competencia.

Pros

Las altas barreras de entrada son el beneficio más fácil de identificar para los inversores en estas industrias, aunque estas barreras se han erosionado con el tiempo debido principalmente a los avances tecnológicos. Muchos procesos industriales que alguna vez fueron propietarios se han propagado y se han convertido en estándares de la industria, mientras que el papel en expansión del software en todos los campos ha impactado drásticamente la cantidad y la naturaleza de la inversión requerida para desarrollar la capacidad productiva.

No obstante, industrias como las de servicios públicos, exploración y producción de energía, manufactura pesada, fabricación de semiconductores y banca requieren inversiones iniciales masivas. La mayoría de los productos o servicios prestados por estas industrias son básicos y altamente competitivos, por lo que las recompensas disponibles para los nuevos participantes suelen ser muy limitadas. Si bien los participantes actuales pueden continuar librando la guerra mediante el desarrollo de nuevas ofertas y el diseño de procesos mejorados para reducir los costos, es extremadamente difícil para las nuevas empresas crecer rápidamente y hacer que el grupo establecido quede obsoleto.

Considere la rapidez con la que Facebook Inc. (NASDAQ: FB) saltó a la fama en el mundo de la publicidad en línea, mientras que Yahoo Inc. (NASDAQ: YHOO) vio disminuir la participación en los ingresos por publicidad en línea muy rápidamente a pesar de mantener una posición extremadamente fuerte. La industria del proveedor de información de Internet es mucho menos intensiva en capital que las mencionadas anteriormente, y es difícil imaginar que algo similar le ocurra a un jugador establecido en una industria con largos plazos de entrega.

Contras

La mayoría de las industrias con mayor intensidad de capital se encuentran en la fase madura de su ciclo de vida. Si bien esto proporciona la protección de altas barreras de entrada, crea varios otros problemas que deben ser considerados por los inversores. La mayoría de estos factores se derivan de la presencia de una fuerte competencia.

Las industrias intensivas en capital se caracterizan generalmente por un pequeño número de grandes competidores. Estas compañías han crecido a través de una combinación de expansión orgánica y actividad de fusiones y adquisiciones, y han alcanzado escala hasta el punto de empujar los límites de la eficiencia. La abundancia de capital global y la voluntad de continuar financiando a las empresas más grandes en las industrias más intensivas en capital han ayudado a estas empresas a alcanzar su estado maduro. Como resultado, los márgenes tienden a ser bajos y las oportunidades de crecimiento son severamente limitadas. Los inversores de renta variable no deben esperar una apreciación del capital de la mejora fundamental rápida, mientras que los equipos de gestión corporativa tienen la tarea de identificar continuamente mejoras relativamente pequeñas y desplegar diligentemente capital simplemente para mantener la rentabilidad y la posición competitiva.

La disponibilidad de capital y la fuerte competencia también requieren una inversión continua de estas empresas. Las compañías establecidas en industrias maduras no pueden reducir los gastos de capital y devolver el capital a los accionistas. Es probable que estas empresas siempre tengan grandes cantidades de capital invertido en el balance general, y los bajos márgenes aseguran que los rendimientos del capital sean escasos para los inversores en estas industrias. Esto también limita la capacidad de una empresa para realizar inversiones especulativas en proyectos de capital o adquisiciones, con cada decisión bajo un intenso escrutinio. Los largos plazos de entrega mencionados anteriormente que brindan protección a los titulares también pueden convertirse en una amenaza cuando el gasto de capital es significativo y continuo. La flexibilidad de estas empresas es limitada y es más difícil responder a las condiciones del mercado que cambian rápidamente.

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